Por Gianpiero Petriglieri

En el mundo de los negocios, muchas personas sienten que tienen que elegir entre su cuerpo y su trabajo. Sienten que sus creaciones pueden sobrevivir a ellos y beneficiar a otros, y se matan a sí mismos en ese proceso. La presión constante, las largas horas de trabajo, la interminable cantidad de correos electrónicos son parte de permanecer en la cima del puesto de trabajo. ¿Vale la pena? Algunos días es difícil de decir, pero para estas personas es una tontería darse por vencido.

No solo acabo de observar ese patrón en mi trabajo. Lo he vivido. Sé que la idea de que vale la pena sufrir si el trabajo es bueno, o incluso que uno debe sufrir para que el trabajo sea bueno, tiene su verdad y atractivo. Hay una palabra para eso. Es “sacrificio”.

No todo el dolor y el sufrimiento, sin embargo, equivalen a sacrificio. La diferencia no es solo filosófica. Es práctica. El sacrificio puede ser hiriente y agotador, pero es una elección consciente. El sufrimiento es el resultado de sentir que no podemos frenar o de lo contrario nos avergonzaremos y perderemos el control. El sacrificio define quienes somos. El sufrimiento nos mantiene cautivos.

Aprendí esa distinción de los deportes de resistencia. En un fascinante libro sobre los límites del rendimiento humano, Alex Hutchinson cita al entrenador de la récord mundial de maratón Paula Radcliffe sobre lo que la convirtió en una corredora de larga distancia excepcional: “Su capacidad para hacerse daño no tenía precedentes”. Los grandes atletas, argumenta Hutchinson , son capaces de cruzar los umbrales del dolor a los cuales la mayoría de nosotros no se acercaría y seguir. Sufren tanto como todos los demás, pero tratan al dolor como un amigo. Para ellos, el dolor no es el resultado de hábitos, circunstancias o imposiciones. Es una elección.

He escuchado a ejecutivos decir que se inspiran en los atletas de élite. Esos atletas no se quejan del trabajo duro, me dicen. Lo abrazan y, en todo caso, se preocupan porque “no trabajan lo suficiente”. Prefieren seguir hasta colapsar antes que tomarse un descanso.

Desafortunadamente, tales declaraciones son a menudo una defensa (o negación) del hecho de sufrir por exceso de trabajo. Debido a toda la inspiración que los atletas pueden ofrecernos, pocos de nosotros encontramos tanto propósito en nuestro dolor, lo elegimos y tenemos la disciplina para trabajar con él de forma tan productiva como ellos. ¿Por qué?

En primer lugar, rara vez tratamos de entender y trabajar en nuestros límites tan en serio como lo hacen los atletas. Los genes, las agallas y el entrenamiento llevaron a Paula Radcliffe a donde llegó. Intentar emular su rutina es una receta para la desilusión.

En segundo lugar, los atletas de resistencia tienen un respeto por el ritmo que está ausente en la mayoría de las empresas. Ellos planean cuidadosamente temporadas, semanas, sesiones de entrenamiento y carreras. En la mayoría de las empresas, rara vez valoramos el ritmo. Si corres rápido hoy, se te pedirá que corras más rápido mañana, y así sucesivamente.

En tercer lugar, cuanto más consumado se vuelve un atleta, más ayuda adquiere para maximizar su uso de talento y recursos. Los deportistas profesionales tienen entrenadores que los empujan y protegen, cuyo trabajo es establecer límites para que puedan dar lo mejor de sí mismos cuando más importa. En los negocios, cuanto mayor te sientes, menos ayuda obtienes.

Entonces, si encuentras un trabajo por el que vale la pena sacrificarte, hazlo bien: respeta tus límites, sigue el ritmo y obtén la ayuda que necesitas para dar lo mejor de ti, no todo tu ser.

(Gianpiero Petriglieri es profesor asociado de comportamiento organizacional en INSEAD.)