Tabacos USA, del Grupo Cartes, cumple estrictos estándares y controles permanentes de calidad para la venta de cigarrillos; es una de las dos firmas de América Latina con permiso para operar.

Stephen M. Johnson, director y secretario de la empresa Taba­cos USA Inc., salió al paso de las publicaciones del New York Times y de Abc Color para aclarar, en una carta abierta a la ciudadanía, que la empresa Tabacalera del Este SA (Tabesa), del Grupo Cartes, "fue rigurosamente investigada" durante 16 meses por los fiscales gene­rales de 46 estados de los Estados Unidos para recién después obtener la licencia del Convenio de Acuerdo General de Tabaco (MSA).

Tabesa y Monte Paz SA, del Uruguay, son las únicas dos empresas de América Latina que cuentan con la aproba­ción del MSA para comercia­lizar cigarrillos en territorio norteamericano. Publicamos el documento traducido del inglés al español.

A quien corresponda

Lo que sigue es un relato, basado sobre mis trece (13) años de experiencia con Tabacalera del Este SA (Tabesa) y Tabacos USA Inc., como abogado, director y secretario de este último. La intención es demostrar el cumplimiento legal y normativo a nivel federal y estatal estadounidense por parte de Tabacos USA Inc., importador y distribuidor exclusivo de los cigarrillos Palermo, fabricados por Tabacalera del Este SA (Tabesa), y a la vez demostrar cómo Tabesa es cumplidor en temas legales y normativos a nivel federal y estatal estadounidenses.

Mi primera experiencia con Tabesa fue cuando viajé a Paraguay por una tarea para la Asociación Nacional de Fiscales Generales (NA AG) en el 2004. Esta tarea tenía el objetivo de recopilar informaciones sobre otras empresas paraguayas cigarrilleras sospechadas de actividades ilegales en los Estados Unidos.

Durante el transcurso de la recopilación de esta información sobre otras tabacaleras paraguayas sospechosas, conocí a ejecutivos de Tabesa y pude examinar la empresa cuidadosamente tanto en sus operaciones de ventas y marketing en Asunción así como en la planta fabricante en Hernandarias. Esta evaluación me convenció de que Tabesa es un fabricante de cigarrillos respetable y correcto.

Durante esta visita, Tabesa indicó querer entrar en el mercado estadounidense. Antes de partir de Paraguay me pidieron que represente a Tabesa ante el NAAG (Asociación Nacional de Fiscales Generales) para poder recibir la subsecuente membresía de participación en el MSA.

El Convenio de Acuerdo General de Tabaco (MSA) fue alcanzado en noviembre de 1998, originalmente entre las cuatro principales tabacaleras estadounidenses y los fiscales generales de 46 estados participantes. Los estados conciliaron sus demandas de Medicaid contra la industria tabacalera para recuperar sus costos médicos relacionados al tabaco y también eximir a las empresas de responsabilidad en cuanto a daños causados por el uso de tabaco. En cambio, las empresas concordaron interrumpir o restringir ciertas prácticas de comercialización de tabaco así como pagar, para siempre, varios pagos anuales a los estados para compensarles por algunos gastos médicos incurridos por el cuidado de personas con enfermedades relacionadas al fumado.

Esta representación fue asumida, y durante un período de dieciséis (16) meses, un trabajo muy considerable fue llevado a cabo para conseguir la aceptación de Tabesa en el MSA como Subsecuente Miembro Participante (SPM). Tabesa fue rigurosamente investigada durante todo este período por los fiscales generales de 46 estados, quienes constituyen la parte gubernamental/ejecución del MSA.

Finalmente, el 27 de diciembre del 2005, todos los 46 fiscales generales concordaron en admitir a Tabesa como Subsecuente Miembro Participante. Según la lista completa de tabacaleras, para conseguir el permiso como Miembro Participante, revela que ningún otro fabricante de cigarrillos de América Latina lo tiene, excepto la Compañía Industrial de Tabacos Monte Paz SA de Uruguay.

Una vez que se obtuvo la membresía a la MSA, se trabajó para obtener una licencia de importación de la TTB (Oficina de Impuestos y Comercio de Alcohol y Tabaco del Departamento de Tesorería de los Estados Unidos). La TTB investiga rigurosamente a los solicitantes para emitir esta licencia, incluyendo una revisión completa con la Interpol. Esa licencia TTB fue emitida y también fue renovada.

REGLAMENTOS FEDERALES Y CONTROLES CONTINUOS

Bajo los términos de la membresía de Tabesa en el MSA, los pagos trimestrales requeridos bajo el MSA deben ser hechos. Tabesa nunca desistió de estos pagos desde el 2007, cuando Tabacos USA Inc. comenzó por primera vez a vender las marcas de cigarrillos Palermo en los EEUU.

Certificados de cumplimiento son requeridos y periódicamente obtenidos de tales agencias federales como la Comisión Federal de Comercio (para el etiquetado), la Agencia de Fumado y Salud de los Centros para el Control de Enfermedades (para ingredientes), la Administración de Alimentos y Drogas (por varios temas) y el Departamento de Agricultura (para la "adquisición de tabacos").

Tabacos USA Inc. se ha sometido a varias auditorías de TTB donde un equipo de cuatro personas se instaló en nuestra oficina en Easton PA, durante prácticamente el mes de setiembre del 2010. Esta auditoría no reveló actividad indebida o ilegal alguna.

REGL AMENTOS ESTATALES Y LA SUPERVISIÓN CONTINUA

Tabacos USA Inc. fue incorporado en Delaware en el 2004 y recibió el Certificado de Autorización para operar en el Mancomunado de Pennsylvania el año siguiente.

Se requieren licencias de fabricación de aquellas empresas que desean vender cigarrillos en ciertos estados, y Tabesa/Tabacos USA Inc. han obtenido y mantenido dichos permisos en Alabama, Arkansas, California, Connecticut, Delaware, Idaho, Illinois, Indiana, Massachusetts, Michigan, Nebraska, Ohio, Oklahoma, Pennsylvania, Utah, Virginia y Wisconsin.

Además de las licencias, todos los estados donde un fabricante busca comercializar sus cigarrillos deben certificar cumplimiento cada abril, según requerimientos del MSA. Tabesa se registra para ese certificado de cumplimiento e inclusión en el directorio estatal para fabricantes aprobados en todos los estados firmantes del MSA.

Por último, los cigarrillos deben ser a prueba de incendio, un hecho que debe ser demostrado a través de pruebas objetivas, aplicación para la aprobación en cada estado y subsecuente certificación FSC por esos estados.

CONSIDERACIONES ADICIONALES

Tabacos USA Inc. y Tabesa han sido activos en organizaciones comerciales relacionadas al tabaco como el AWMA (Asociación Americana de Comerciantes al Por Mayor) y el TMA (Asociación de Comerciantes de Tabaco). Estos dos adjuntos son expresiones de apoyo industrial para ambas empresas.

No solo tiene Tabacos USA Inc. la licencia TTB para importar cigarrillos y otros productos de tabaco, sino que también Bebidas USA Inc., una impor tadora de bebidas y empresa hermana de Bebidas del Paraguay SA, ha solicitado y obtenido la licencia de importación para bebidas alcohólicas de la misma agencia gubernamental estadounidense.

CONCLUSIONES

La industria del cigarrillo y la industria del tabaco en general son unas de las más reglamentadas en los Estados Unidos. Antes de la aprobación (por ejemplo, admisión al MSA), licencias (por ejemplo, permisos de importación a nivel federal y licencias de fabricación/importación a nivel estatal) y certificación anual de los estados, para permitir la inclusión en directorios estatales y para demostrar cumplimiento con los requerimientos de seguridad contra incendio, cumplen un régimen riguroso y continuo de control gubernamental.

Dado este hecho, es obvio que cualquier actividad ilegal por parte de una empresa relacionada al tabaco sería fácilmente detectada y sancionada.

Lo que es obvio dados los hechos es que Tabacalera del Este SA (Tabesa) y Tabacos USA Inc. tienen un historial ejemplar en los Estados Unidos.

Signed: Stephen M. Johnson, Esq.

Director and Secretary

Tabacos USA, Inc.

4500 William Penn Highway

Easton, PA 18045

(610) 4 38-2005