Meca del verano, inspiración de artistas, emporio comercial o futura city smart. Todas y cada una de estas expresiones pueden describir el fenómeno de la ciudad de Encarnación, una metrópoli próspera que saca provecho de su ubicación estratégica, el turismo, la riqueza natural, las agroindustrias, y la innovación constante.

Un paseo relajado, de cara al majestuoso Río Paraná, por playas que regalan atardeceres únicos invitan a vacacionar en Encarnación. Pero esta es sólo una de las facetas de la ciudad que encontró en la industria del turismo una alternativa de desarrollo y crecimiento muy notorio. La conocida “Perla del Sur” y todo el departamento de Itapúa son tierra fértil para los negocios y emprendimientos. Lo que viven hoy los encarnacenos, es solo el arranque para llegar mucho más alto.

En pleno verano, la ciudad vive su temporada alta, con la propuesta de playa y los carnavales. Desde varios meses antes la Municipalidad se prepara para recibir a los veraneantes. El objetivo es claro: que la temporada 2018 sea la mejor de todas hasta ahora, no sólo de Encarnación, sino de todo el Paraguay.

“Siempre digo que la ciudad de Encarnación fue creciendo en forma integral con respecto al turismo y que los encarnacenos nos estamos adentrando de a poco en esta nueva industria que es la del turismo. A partir del 2014 empezó a subir significativamente la cantidad de visitantes en la temporada alta. Pero algo que se dio desde este año, es que dejamos de tener temporada baja y pasamos de la temporada media a la alta”, comentó Mónica Benítez Benedetti, directora de turismo de la comuna.

La explicación de este fenómeno radica en que Encarnación, no solo es atractiva por sus playas en la época estival. A lo largo de todo el año, se impuso el turismo de compras, todo tipo de congresos y eventos corporativos, que se sumaron a la Semana Santa, las vacaciones de invierno y los famosos “feriados largos” en los que el flujo de visitantes se incrementó exponencialmente.

Encarnación está preparada con 57 hoteles, hosteles y hospedajes, con una capacidad aproximada de 4.500 camas que van aumentando con el correr de las temporadas. Pero además ofrece alojamientos turísticos alternativos, a través de particulares que alquilan habitaciones, casas o departamentos. “En estos casos, la Municipalidad de Encarnación insta a los propietarios de estos alojamientos, a inscribirse en un registro en la Dirección de Turismo, de manera a dar más formalidad y seguridad al visitante”, señaló Mónica.

A la belleza de la ciudad, los sitios emblemáticos y edificios históricos, los locales gastronómicos y los servicios, el municipio sumó una nutrida agenda para el verano. “El lanzamiento de temporada se realizó en diciembre con la habilitación de las tres playas, San José, Pacú Cuá y Mboi Ka’e, todas aptas para el baño. Nuestros eventos apuntan a las familias paraguayas y las que vienen del exterior. En diciembre organizamos el pesebre viviente, clases de cocina, espectáculo con fuegos artificiales el 31 de diciembre y la fiesta blanca en la playa el 1 de enero. Ahora conjuntamente con la concesionaria de la Playa San José, la firma Puerta del Sur, nos preparamos para los carnavales encarnacenos que empiezan el 13 de enero y culminan el 10 de febrero. A partir de ahora, cada semana se incorporan nuevos eventos a la agenda, como festivales de música, actividades culturales, entre otras propuestas”, dijo Mónica.

Algo que dinamizó mucho la economía fue el turismo de compras. “Gran cantidad de excursionistas que vienen y vuelven en el día, llegan desde ciudades argentinas atraídos por los buenos precios. Algunos se quedan a dormir o a pasar el fin de semana. Para las festividades de la virgen de Itacuá, la capacidad de los hoteles se vio llena en un 90% y según estimaciones unas 80 mil personas llegaron hasta la ciudad”, destacó.

De la noche a la mañana, Encarnación se volvió una urbe turística y los empresarios locales apostaron de lleno a esta industria. La construcción de la costanera de 27 km por parte de Yacyretá al servicio de la ciudadanía, fue el principal disparador. “Sin duda, toda esta transformación generó un gran impacto y crecimiento en la economía del encarnaceno. Hoy el producto interno bruto es el más alto de la región, se crearon nuevas fuentes de trabajo, e incluso carreras como Licenciatura en Hotelería y Turismo, Administración de Hoteles, que anteriormente no teníamos en la ciudad, y que pasaron a formar parte de la oferta académica, en tres universidades locales”, señaló.

Ante la incesante llegada de visitantes, la municipalidad habilitó dos centros de atención al turista, uno en la cabecera del Puente Internacional de San Roque González de Santa Cruz, en plena zona del circuito comercial, que funciona de lunes a lunes, de 7:00 a 18:00; y en la Playa San José, que en esta temporada está atendiendo en forma sistemática y constante. El objetivo de la comuna es habilitar otros centros de atención al turista en puntos estratégicos de la ciudad.

“Queremos que nuestra ciudad forme parte de la agenda de todos los paraguayos en cualquier época del año. Encarnación enamora y el que viene aquí, quiere volver”, aseguró Mónica.

Frente a ese proceso de renovación e innovación desde el punto de vista urbanístico, el municipio se propuso una gestión que cuida numerosos detalles. “Apostamos a un gobierno social, accesible, inclusivo y seguro para los encarnacenos, los itapuenses y los paraguayos, un enfoque amplio que no deja de lado al espectro internacional. Hoy Encarnación tiene un renombre en el exterior, gracias a un trabajo que no hizo solo la municipalidad. Esto es algo que viene gestándose desde hace varios años atrás y con una proyección y planes estratégicos amplios, con el compromiso del gobierno local, departamental y nacional y del sector privado”, destacó Fernando Scholz del gabinete municipal de Encarnación.

Planes estratégicos ejecutables, que puedan ser consolidados con amplia participación ciudadana, es la premisa que prevalece en el gobierno comunal para llegar a experiencias exitosas. “Tenemos relacionamiento con agencias de cooperación internacional que nos han ayudado a fortalecer nuestro modelo de gestión y nuestra proyección internacional”, aseguró Fernando.

Sobre la inclusión ciudadana, es preciso aún conectar puntos, unir los barrios al centro urbano, ya que muchas familias encarnacenas sufrieron el desarraigo con la construcción de la costanera que llevó a la reubicación de numerosas viviendas.

“Además al ser cabecera departamental, nos convertimos en un cluster universitario, de emprendimientos comerciales y de servicios. Con el apogeo del comercio, que si bien es cíclico, estamos teniendo una amplia recepción de ciudadanos argentinos. Tenemos un plan llamado Encarnación Más, que está en proceso de aprobación, que contempla acciones en áreas como turismo, comercio y negocios, y servicios. Tenemos incluso a disposición un predio para un parque industrial”, detalló Fernando.

En Encarnación, los negocios del sector inmobiliario florecen por doquier. “Queremos convertir a la ciudad en una smart city, en un hub tecnológico. Estamos dando los primeros pasos para ello, son pequeños aun, pero son firmes y consolidados. Tenemos los enlaces respectivos dentro del área municipal para poder recibir inversionistas, y hoy contamos con varios interesados sobre todo en el área inmobiliaria”, dijo.

Un dato importante es que la mayoría de las inversiones se realizan con capital local. “Los propios encarnacenos están apostando por su ciudad y se está creando un arraigo muy fuerte. Aquí siempre se dio la cara al río, a diferencia de otras ciudades del Paraguay, y quizás esa proyección que viene un poco de nuestros antepasados, ha permitido crear una identidad y sentido de pertenencia únicos”, mencionó Fernando.

Eminentemente comercial. Este año, Encarnación se vio beneficiada por los cambios económicos que está viviendo Argentina, después de un largo período de recesión. “Casi doce años, los comerciantes tuvimos que batallar, organizar actividades para tratar de subsistir, pero de un tiempo a esta parte la ciudad está floreciendo con la llegada de turistas que vienen a comprar. El sector viene trabajando conjuntamente con la Gobernación de Itapúa, el municipio y aquellos empresarios ligados al sector turismo, poniendo en marcha acciones para brindar a connacionales y extranjeros todas las garantías en cuanto a seguridad, limpieza, además de brindarle productos buenos, accesibles”, destacó Mirtha Montiel, presidenta de la Cámara de Comercio, Industria y Servicios de Encarnación, gremio que cuenta con 25 años de trayectoria y que es presidido por primera vez por una mujer.

La ciudad se ha convertido en un verdadero emporio comercial, diverso y pujante, en donde es posible comprar todo tipo de productos, desde lo más simple y artesanal hasta lo último en tecnología. Conforme a los registros se encuentran habilitados 7.000 comercios de diferentes rubros.

Desde el punto de vista económico, este 2018 seguirá la bonanza. “Creemos que esto podría seguir así por cinco años más, a pesar de las trabas, principalmente aduaneras que pone el gobierno argentino con un régimen que entró en vigencia desde el mes de noviembre pasado para el tráfico fronterizo y que reduce de 150 dólares a 50 dólares el cupo de compra para quienes viven en un radio de 100 kilómetros, partiendo de la línea de frontera”, explicó Mirtha.

La Aduana Argentina se basa en una resolución de la Administración Federal de Ingresos Públicos (AFIP) que data del año 2001, que establece un régimen para el ingreso de mercaderías desde el extranjero. “Esto es muy injusto, porque esta norma no se aplica en otras ciudades fronterizas con la Argentina. Nosotros nos regimos por normativas internacionales como el Mercosur, que por la prelación de leyes, sabemos bien que los tratados internacionales prevalecen antes que una norma. Pedimos a la cancillería paraguaya que pueda mediar o presentar alguna acción legal para salvaguardar los intereses de la economía de Encarnación”, reclamó Mirtha.

También se limita la posibilidad de realizar estas compras los días hábiles de la semana, y en horario diurno, excluyendo sábados, domingos y feriados. El propósito de la medida es frenar el masivo flujo de compradores argentinos atraídos por las ventajas en los precios que ofrece el lado paraguayo, en todos los artículos, incluido los combustibles para automotores.

En días comunes, unas 8.000 personas cruzan a través del puente y del tren que unen Posadas y Encarnación. Pero se han registrado picos de 20 mil personas. Mirtha asegura que Encarnación ofrece una excelente experiencia de compra. Limpieza, seguridad, buenos productos y precios muy competitivos. “Estamos trabajando muy bien con diferentes cámaras de comercio de otras ciudades del departamento y creo que somos un ejemplo a nivel nacional de lo que se puede lograr con un trabajo ordenado, y en permanente diálogo con los gobiernos locales y departamentales”, afirmó.

Y en el mundo de los negocios, la capital de Itapúa también es considerada cuna de varias entidades financieras. “La ciudad tuvo una mejora importante en infraestructura que nos puso en la lupa a nivel mundial y trajo a inversores. Hay aproximadamente diez edificios de altura que se están aprobando en la municipalidad y otros que se están construyendo. Una proyección del sector financiero e inmobiliario señala que en los próximos años la ciudad llegará contar con 100 edificios de altura y se verá como la nueva Manhattan. Hay proyectos muy importantes y nosotros desde el sector financiero estamos acompañando”, afirmó Hernán Melgarejo, gerente general de Credipar.

La prosperidad que existe en esta zona, la convierten prácticamente en una isla a nivel nacional. Dinamizada por las actividades agrícolas, industrias y ahora el turismo y el comercio, la economía encarnacena goza de muy buena salud, situación que traslada también al sistema bancario y financiero.

“Encarnación no es todavía una gran metrópoli en cuanto a la densidad poblacional y para el sector financiero sería bueno una mayor masa de clientes, más población para generar mayor desarrollo de productos como ocurre en la capital del país, donde por ejemplo el consumo de préstamos es importante. Aquí es más relajado, pero aspiramos a equipararnos con nuestros colegas de Asunción para prestar más servicios y sobre todo inyectar capital en la temporada alta a todo el sector turístico. En Encarnación, el ahorro es bastante importarte y por eso hay numerosas entidades financieras. Somos más ahorradores, en comparación con el resto del país”, sostuvo el ejecutivo del sector financiero.

Para Hernán, esta característica genera mayor capacidad para la inversión, con lo cual las condiciones están dadas para incrementar el nivel de urbanización y que realmente la ciudad “explote”.

Insistió en que el sector financiero goza de mucha liquidez, pero es necesaria la generación de nuevos proyectos para desembolsar los recursos. “Confiamos en que este 2018 será un buen año tanto en el sector agrícola, como comercial por lo cual seguiremos trabajando con prosperidad”, indicó.

El vertiginoso crecimiento de Encarnación de los últimos años también fue acompañado por el rubro de los hoteleros. En el 2017 se pudo satisfacer adecuadamente la demanda de los turistas. “La temporada que llamábamos baja ya no es tal. Para el 2018 y 2019 el panorama se ve mejor, principalmente en un segmento en el que se ha trabajado mucho que es el de los congresos, convenciones, reuniones corporativas, ya que el turismo normal tiene sus fechas específicas. Los hoteleros que tienen salones, encuentran una buena alternativa en los eventos, en épocas en que sus establecimientos no llegan a la capacidad a tope de ocupación”, explicó Estanislao Arce López, presidente de la Asociación de Hoteleros de Itapúa que aglutina a los 18 hoteles más importantes de Encarnación.

“Lo bueno de esta ciudad es que es muy ordenada y organizada. Nos sentamos juntos, trabajamos y decidimos. No solo nos preocupamos, sino que nos ocupamos de las cosas. Miramos todos los detalles para recibir a los turistas, se trabaja desde el punto de vista de seguridad, la comodidad y eso hace que año tras año mejoremos para el turismo que ya no es solo nacional sino regional”, afirmó.

DCIM\100MEDIA
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Encarnación creció en cuanto a cantidad de camas con numerosas propuestas de alojamientos que no todas forman parte de la Asociación presidida por Arce. “La diversidad de hoteles es grande y se puede conseguir una habitación desde G. 70 mil hasta hoteles que tienen tarifas diarias de 100 o 120 dólares”, explicó.

“Lógicamente el segmento que más aprovecha los eventos corporativos son los hoteles más chicos. Los de 4 o 5 estrellas alojan a los altos ejecutivos, pero hay muchas familias o funcionarios de empresas que buscan opciones más económicas”, acotó.

Los hoteleros de la Asociación invierten constantemente con una mirada a largo plazo, buscando estar aggiornados a las últimas tendencias. Cambian mobiliarios, dotan a las habitaciones con televisores de última generación, y también amplían sus instalaciones. “Eso refleja el potencial del sector. Soy un convencido de que esto que estamos viviendo es recién el inicio de algo más grande”, afirmó.

Desde el punto de vista hotelero Encarnación está preparada para el turismo. “Estudié hotelería en Austria cuya principal fuente de ingreso es el turismo. Creo que Encarnación podría llegar eso de acá a cinco o diez años. Su ubicación estratégica, la idiosincracia de su gente, los esfuerzos por hacerla una ciudad limpia y segura, la hacen ideal para ese fin”, opinó.

Propuesta de frontera abierta. Desde la Secretaría de Turismo de la Gobernación de Itapúa, a cargo de Olga Fischer -reconocida promotora del turismo en Itapúa por su trabajo previo en la Cámara de Turismo Ruta Jesuítica- se quiere posicionar a Encarnación y a todo el departamento como atractivo nacional.

“Hicimos una gran campaña a lo largo de varios años promocionando a nivel internacional el destino, Encarnación e Itapúa como conjunto, participando en distintas ferias en el exterior. Y es cierto que Itapúa necesita facilitación fronteriza para generar desarrollo. El 50% de la frontera de Itapúa es compartida con otro país. El desarrollo por el que estamos luchado como Mercosur, es de fronteras abiertas con ciudades que se complementen, y el mejor ejemplo de ello es Ciudad del Este y Foz”, destacó.

Olga plantea que toda esta región misionera, la de los 30 pueblos jesuíticos (distribuidos en la zona en territorios que corresponden a Paraguay, Argentina y Brasil) pueda volver a producir unida y exportar al mundo, sin tener en cuenta las fronteras de los países.

Pero hay más cosas por explotar. “Como Departamento estamos luchando por habilitar un segundo paso con balsa, los fines de semana, en Bella Vista- Corpus Cristhi (Argentina). Por los cobros extraordinarios que realiza la Aduana Argentina la firma se ve imposibilitada de continuar con el servicio. Lo mismo sucede con otro tipo de servicios que se daban a nivel regional y que fueron suspendidos. El tráfico de ómnibus de turismo de otras épocas no es el mismo. Además las colas en el puente requieren solución. Necesitamos que se amplíe el centro de frontera para evitar esperas de tres o cuatro horas o más”, advirtió.

Este tema es prioritario al igual que ver la posibilidad de ampliar la conectividad aérea. Hoy solo una aerolínea une Asunción- Encarnación. “Pedimos que se haga un estudio de factibilidad para traer líneas de low cost y que podamos hacer vuelos cortos regionales. Unir Encarnación con Corrientes o Resistencia (Argentina), o Santo Angelo o Chapeco (Brasil). No debemos olvidar que tenemos dos patrimonios de la humanidad aquí cerca, la Misión Jesuítica de Santísima Trinidad del Paraná y la Misión Jesuítica de Jesús de Tavarangué (declaradas por la Unesco, en 1993) las cuales han sido puestas en valor y que unido a todo lo que es el turismo industrial, turismo naturaleza-aventura hacen de Itapúa un destino muy completo”, señaló Olga.

Desde el gobierno departamental están enfocados a una planificación estratégica de turismo a 10 años, que será lanzada en abril de este año. “Soñamos con un nuevo puente con Argentina, que podamos tener más comunicaciones. Toda esta región de Capitán Miranda, tiene un potencial de desarrollo, tanto en actividades como en infraestructura enorme. Yo invito a la gente con deseos de invertir, que venga a conocer esta zona de Itapúa”, mencionó.

Algo que favorece a numerosos distritos es la cercanía con la represa Yacyretá, la posibilidad de tour a las ruinas jesuíticas, y la visita a museos. “Podemos ofrecer turismo religioso, de naturaleza o aventura en el Parque Nacional San Rafael, que recibe muchos europeos. Necesitamos dar un mayor potencial a todo esto y lo estamos planteando a nivel binacional. Así como hay un catamarán que hace el circuito Posadas hasta San Ignacio, a la propuesta de Argentina de un catamarán desde Ituzaingó hasta las Cataratas, queremos sugerir que contemple servicio de cabotaje en ambas orillas. Por ejemplo Ituzaingo-Ayolas, y otras ciudades importantes, como obviamente Posadas Encarnación,C andelaria-Puerto Paraíso. Tenemos hermosos puertos para hacer playa, independientemente de Encarnación, como Carmen del Paraná con hermosas playas, buena infraestructura en posadas turísticas y hoteles”, detalló.

Fernando Scholtz, Estanislao Arce, Olga Fischer, Mónica Benítez, Mirtha Montiel y Hernán Melgarejo.
Fernando Scholtz, Estanislao Arce, Olga Fischer, Mónica Benítez, Mirtha Montiel y Hernán Melgarejo.

En Bella Vista está el Club de Caza y Pesca con una oferta de disfrute de deportes náuticos, además de tres museos (Casa Raatz, de los Inmigrantes y de los fundadores), parques ecológicos, visitas a las yerbateras, turismo industrial con recorridos por las fabricas de Frutika o Trociuk que están preparadas para recibir turistas y simplemente hay que llamar para hacer una reserva. La Cooperativa Colonias Unidas permite conocer la producción láctea y disfrutar de su hipermercado con una amplia variedad de productos a buenos precios. Todo eso se suma a la competitividad de Encarnación como destino de turismo de compra.

“En el área de Capitán Meza, hay numerosos saltos entre los distritos de Natalio y Mayor Otaño, el parque Tony Sauer con frondosa naturaleza laguna y parrillas; el puente colgante. Son lugares que mucha gente no conoce, al igual que el ParqueTembey Ecológico Saltos deldonde la gente puede ir a pasar el día”, citó Olga como parte de los atractivos que tiene esta región del país.

Lleno de paisajes que deslumbran, la riqueza de sus suelos y la ciudad de Encarnación en pleno apogeo turístico y comercial, el potencial de Itapúa es enorme.